‘Leon en Juliette’: onmisbaar tijdens Boekenweek 2020

Tegen de achtergrond van de mensonterende slavernij in Amerika, weet Annejet van der Zijl, bekend van Sonny Boy, het prachtige liefdesverhaal van de blanke, succesvolle Leon Herckenrath en het gekleurde (slaven)meisje Juliette te reconstrueren.

Door de ogen van het liefdevolle huwelijk tussen Leon en Juliette maken we kennis met de Nieuwe Wereld ten tijde van de . slavernij in Amerika. Waar Juliette als slaaf geboren wordt, gaat de Nederlandse Leon naar Amerika om succesvol en rijk te worden. Het lot brengt de twee bij elkaar en Leon koopt Juliette. Maar hij koopt niet alleen haar, maar ook haar vrijheid.

Juliette was vrij om te gaan, maar koos ervoor om te blijven. Ze trouwen en krijgen meerdere kinderen. Een schande, in de ogen van de wereld om hen heen. Ze kiezen daarom samen voor een geheim leven achter gesloten deuren. Kinderen krijgen met een slaaf was namelijk niet ongebruikelijk, met een slaaf trouwen wel. Maar als het gevaar en het mensonterende geweld tegen de slaven in het zuiden van Amerika steeds dichterbij komt, besluiten ze te vertrekken. Ze gaan naar Nederland.

Maar de historische feiten die van der Zijl er zo fijn doorheen geschreven heeft, blijven etteren

Hoewel de maatschappelijk urgentie van dit verhaal in elke zin te herkennen valt, leest Leon en Juliette als een liefdesgeschiedenis. Het verhaal is zo liefdevol en teder en thema’s als liefde, rouw en zelfs heimwee komen ruimschoots aan bod. Maar de historische feiten die van der Zijl er zo fijn doorheen geschreven heeft, blijven etteren. Haar schrijfstijl is vlot, boeiend en met verstand van zaken.

Jammer genoeg worden er hier en daar enorme sprongen in de tijd gemaakt, waardoor het sporadisch voelt alsof je een gedetailleerde tijdlijn bekijkt. Niettemin doet dit niet af aan het prachtige verhaal. In de verantwoording belooft van der Zijl in de toekomst een uitgebreide versie van het boek te publiceren. Dit geeft Leon en Juliette een ietwat vervelende nasmaak. Geen Boekenweekgeschenk maar een teaser. Het verklaart in ieder geval de plotselinge sprongen in de tijd.

Geen Boekenweekgeschenk maar een teaser

Toch kan het geenszins als een teleurstelling komen dat er nog een uitgebreide versie van het boek zal verschijnen. Het mag dan een teaser zijn, het is wel een goede teaser. Een urgent thema met een hartverscheurend verhaal tegen de achtergrond van de slavernij in Amerika. Onmisbaar tijdens deze Boekenweek.