Vraag me nog eens is het derde boek van de Iers-Amerikaanse schrijfster Mary Beth Keane. Een boek dat verschillende tragische situaties bespreekt, maar laat zien dat zelfs de ergste tijden in het leven ook hun mooie momenten kunnen hebben. “Alle dingen die in hun leven waren gebeurd hadden hen niet gebroken, al hadden ze dat soms gedacht”.

In Vraag me nog eens volgen we de levens van de familie Stanhope en de familie Gleeson. Brian Stanhope en Francis Gleeson ontmoeten elkaar wanneer ze samen voor de politie werken. Kort nadat Brian met Anne trouwt en Francis met Lena, komen de twee stellen naast elkaar te wonen in het Amerikaanse Gillam, een voorstad van New York. Lena probeert meermaals contact te zoeken met haar nieuwe buurvrouw, maar Anne blijft afstandelijk. Hun kinderen, Kate Gleeson en Peter Stanhope, leren elkaar daarentegen steeds beter kennen tijdens hun jeugd en worden, hoe kon het ook anders, verliefd. Niets lijkt hun liefde in de weg kunnen staan, totdat een tragische gebeurtenis ervoor zorgt dat ze uit elkaar gedreven worden. De families zijn door deze gebeurtenis echter ook onlosmakelijk met elkaar verbonden. 

Mary Beth Keane vertelt met Vraag me nog eens het verhaal van gewone mensen die het zwaar te verduren krijgen maar toch elke keer weer het beste weten te maken van de situatie. Haar personages zijn ontzettend goed uitgedacht en uitgediept, Keane maakt het daarmee enorm gemakkelijk voor haar lezers om zich in de personages in te leven. Het verhaal en de prettig leesbare stijl waarin het verteld is wekken gelijk een gevoel van empathie op bij de lezer dat naarmate het verhaal vordert alleen maar sterker wordt. 

Mary Beth Keane vertelt met Vraag me nog eens het verhaal van gewone mensen die het zwaar te verduren krijgen maar toch elke keer weer het beste weten te maken van de situatie.

Vraag me nog eens lijkt op het eerste oog het typische familieverhaal te zijn, maar dat is het zeker niet. Keane schrijft over heftige thema’s als alcoholisme, psychische aandoeningen en het verliezen van een kind en verbindt deze thema’s moeiteloos aan de centrale verhaallijn. Doordat er aandacht wordt besteed aan de belevingswereld van vrijwel alle belangrijke personages worden deze lastige thema’s vanuit verschillende hoeken belicht. Zo is het heel mooi om te lezen wat Anne’s psychische aandoening voor haar zoon Peter betekent, maar lezen we ook haar eigen perspectief op de situatie. De relaties tussen de verschillende personages zijn vaak moeizaam en complex, maar weten je daardoor des te meer te raken.

Het verhaal is volledig gericht op de verhalen van de twee families, er is weinig aandacht voor de context waarin het verhaal speelt. Hierdoor concentreert Keane je aandacht volledig op haar personages en ga je helemaal op in de wereld die ze schetst. De twee families hebben het echt niet makkelijk op sommige punten in het verhaal, maar de personages worden nergens pessimistisch. “Twee stappen vooruit, een stap terug. Maar langzaam, heel langzaam, leken de dagen gemakkelijker te gaan”. Naar mijn mening ligt hier de grootste kracht van het boek.

Keane wisselt in het boek onaangekondigd van het ene naar het andere perspectief, maar doet dit zo soepeltjes dat het soms zelfs ongemerkt gaat. Door de enorme aandacht voor het emotionele bewustzijn van de personages is het verhaal hier en daar wat traag, zeker aan het eind van het verhaal. Toch blijven Keane’s personages boeien en is dit nergens een reden om te stoppen met lezen. 

De relaties tussen de verschillende personages zijn vaak moeizaam en complex, maar weten je daardoor des te meer te raken.

Mary Beth Keane heeft met Vraag me nog eens een verhaal geschreven dat het genre van het conventionele familieverhaal probleemloos overstijgt. Ze schrijft empathisch, met enorm veel liefde voor haar personages, en weet zelfs de moeilijkste gebeurtenissen met een positieve inslag weer te geven. Een buitengewoon boek over gewone mensen. 

Mary Beth Keane
Vraag me nog eens
ISBN 9789056726478
Uitgeverij Signatuur, Amsterdam
Vanaf februari 2020 in de boekhandel
https://www.awbruna.nl/boek/romans/mary-beth-keane/vraag-me-nog-eens/